Inside America’s Black Upper Class.

Illustrert. 418 s. New York:

HarperCollins Publishers. $ 25.

Derfor brouhaha rundt publikasjonen av » Our Kind of People », Lawrence Otis Grahams ambisiose portrett av velstaende svart amerikanere, som er posisjonert for a v re stjernens tur i arets Black History Month. Graham, en Harvard- og Princeton-utdannet advokat, en foreleser og tv-kommentator pa amerikansk klasse, rase og politikk, forfatteren av 12 andre boker – og ikke minst viktig, produktet av en familie med dype rotter i gruppen han beskriver her – tilbrakte seks ar (og pa en mate hele sitt liv) undersoker denne encyklopediske popul re studien av toll, sosiale organisasjoner, utdanningsinstitusjoner, ferieinnklaver og historier om velstaende afroamerikanske samfunn i et dusin byer over hele landet. Resultatet, bygget rundt fragmenter av Grahams selvbiografi, er en fascinerende om uhandterlig amalgam av popul rhistorie, sosiologisk avhandling og memoir som kombinerer for a demonstrere at velstaende sorte amerikanere ikke er isolerte unntak fra regelen, men danner en omfattende og sammenhengende gruppe med forskjellige tradisjoner og en sterk folelse av identitet.

Enhver som har vokst opp privilegert og svart i USA, vil gjenkjenne den okologiske verden Graham beskriver en «overklassen» som er uklart definert som enhver amerikansk sosial elite ma v re, med penger, utdannelse og noen fa generasjoner av kultiverte forfedre, med tillegg av en besettelse med lys hud og kaukasiske egenskaper som indikatorer for hoy status. Det er en verden hvis ritualer begynner i lekgruppene av Jack and Jill, den nasjonale organisasjonen for svarte barn i overklassen, og inkluderer ferier brukt i enklaver som Oak Bluffs pa Martha’s Vineyard. » Slik var det svarte privilegiet pa den oya, » hevder Graham av sin egen barndoms somre, » at det ikke engang skjedde for meg at hvite mennesker hadde sommerhjem pa Martha’s Vineyard. » Bildet er ferdig med debutante cotillions, grader fra Ivy League hogskoler eller et egnet svart universitet som Howard eller Morehouse, og eksklusive profesjonelle karrierer kronet av medlemskap i eksklusive sorte sosiale grupper som Boule eller Links. Utviklet mellom okonomiske vegger som har beskyttet generasjoner mot de verste former for rasisme, dette er en kuplet eksistens, men neppe teatret for a tilegne seg det hvite samfunn og avvisning av svarte rotter at det ofte har blitt belastet med a v re.

» Det svarte borgerskapet lider av ‘intet’ fordi nar negrene oppnar middelklassestatus, mister deres liv generelt innhold og betydning, ‘skrev den utmerkede sosiologen E. Franklin Frazier i sin kontroversielle 1957-studie,’ Black Bourgeoisie ‘ ‘med en fiendtlighet som knapt inneholdes av behovet for vitenskapelig losrivelse. » Our Kind of People », men en bok av en helt annen sjangre, er helt klart til en viss grad et svar pa Frazier. Og livene Graham-skisser pa 400 sider med tekst er hverken tomme eller uten folelse av sammenheng med en felles afroamerikansk arv.

Ser utover det uunngaelige materialisme og pretensjonen – ikke forskjellig fra oppforselen til en voksende amerikansk etnisk gruppe – ble jeg rammet av hvor bestemt svart Grahams fag er. Som han papeker, var privilegerte svarte amerikanere aktive i borgerrettighetsbevegelsen, og selv om de var konservative politisk, fortsatte de a ha en sterk oversikt over sosial aktivisme. Mange har v rt pionerer i integrering; en gjentakende klage er at foreldrene er bekymret over at barna deres, som tar den hoye veien til suksess i hvite skoler og universiteter, mister deres folelse av hvem de er. Denne klassiske amerikanske konflikten – mellom fristelsen til a bevege seg vekk fra rotter til den generelle mainstream og onsket om a anerkjenne og bevare disse rottene – ser ut til a ha okt den kraften som velstaende afroamerikanere dyrker en folelse av svart identitet. «Selv om mine brodre og jeg deltok pa private skoler som kanskje ikke hadde v rt tilgjengelige for tidligere generasjoner av svarte mennesker, forteller en ung Washingtonian Graham,» vart engasjement i Jack and Jill og vare band til vare svarte venner og viktige svarte institusjoner og arsaker tillater oss a v re like. . . knyttet til var kultur som forfedre som gikk foran oss. Vi vet hvem vi er og hvor vi kom fra. »

Graham elsker klart og beundrer de menneskene han skriver om, og dette er bade sjarmen til boken og den store feilen. Selv om han er i stand til a se med et ordentlig ironisk oye pa absurditeten til fargesnobberi i svarte sirkler, presset av kraftige strevere, den s regne posisjonen til mellomstore svarte som ikke liker hvite, men likner ikke darlige sorte, er han fortsatt veldig imponert av det han ser. Altfor ofte gjor en rbodig tone sine beskrivelser av fasjonable nabolag, fancy utdannelser og » herlige hjem » lyd ikke bare bestemt ikke-U, men som det som i mindre politisk korrekte dager ble kalt kvinners magasinskrift; et ufrivillig onske om a rosere ros og nevne alt mulig navn, gjor ikke bare noen kapitler altfor lenge, men gir dem den myke tonen i 1950s Jet-magasinet sosiale kolonner.

Mest skuffende over alt er det siste kapitlet, en absurd oppstandelse av den gamle amerikanske bugabooen, » passerer » – svette svarte mennesker som glir som hemmelige agenter over linjen – det hores ut som om det hadde blitt slatt pa for a tilfredsstille forventningen om at en undersokelse av blomstrende, velstaende svart amerikanere ville v re ufullstendig, med mindre det som en slags ekspiratorisk jab, et hint at de alle lengter etter a v re hvite. En langt mer effektiv konklusjon ville ha v rt et kapittel viet til et stort implisitt tema i boken, sporsmalet om den svarte elits ansvar for det svarte samfunnet som helhet og av den skammelige fiendtligheten som fortsatt eksisterer mellom velstaende svarte og deres mindre privilegerte brodre.

Likevel, selv om Graham lar boken hans ende opp med en lur, har han gjort et stort bidrag bade til afroamerikanske studier og til det storre amerikanske bildet. » Our Kind of People » er verdt a kjope rett og slett for sine kapselbeskrivelser av sorte sosiale organisasjoner, som er sma perler av popul r historie. Det gar over med portretter av ekstraordin re personligheter, som fru C. J. Walker, Amerikas forste svart kvinne million r, eller medlemmene i Washington historiske Syphax familie. Og det er rik pa anekdote (det nysgjerrige utilitarske vennskapet mellom Henry Ford og den svarte Detroit-ministeren William Peck er bare ett eksempel). Det er materiale her for en siste dag Thackeray eller Trollope. De mest herlige delene av boken er faktisk Grahams ypperlige framkalte personlige paminnelser, som noen ganger stiger til nivaet av hoy komedie – for eksempel hans beskrivelse av en uendelig tur i Williams Club-heisen med «de Waspiest Black Men i New York City, «eller scenen hvor hans snobske Memphis tante og onkel, deres spines stive med svart stolthet, diskutere om ikke a la unge Graham og hans bror besoke Graceland, hjem for det» soppelet «,» Elvis Presley. Til slutt foler man at det er en viktig amerikansk roman skjult i » Our Kind of People », og man haper at en dag Graham vil rive seg fri for sosial historie og skrive den.

Andrea Lee er forfatteren av romanen » Sarah Phillips. »